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History of The Asiatic Society of Japan (update pending)


The Society was established in Yokohama in 1872, just five years after the Meiji Restoration. In the spirit of the times,  as the Japanese were looking intensely at the world outside their borders, a group of largely British and American diplomats, businessmen, and missionaries living in Japan decided to meet regularly to learn more about the country where they resided. At that time very little scholarly information about Japan in English was available, so at almost every meeting what members heard was fresh and groundbreaking to them. Though they didn't realize it at the time, they were participating in the birth of a new field of scholarly inquiry, Japan Studies. Society members carried out two basic activities: monthly meetings consisting of a lecture, and production of an annual publication called Transactions of the Asiatic Society of Japan.

Today, 130 years later, these two activities continue to constitute the core efforts of the Asiatic Society's members in Tokyo. Lectures are usually held on the second or third Monday of the month. The Transactions was updated in style and format, and it continues to uphold the high standards of its earlier volumes. 

From the very beginning, The Society has conducted its activities, both lectures and publications, in English. Japanese members were welcomed from the very earliest meetings and continue to be active in The Society today, both as officers and members. Historically, the best-known Japanese member of The Society was probably Mori Arinori, who became Minister of Education in the Meiji Government. He first joined The Society in 1876 and was a member still in 1889 at the time of his assassination. Scores of other distinguished Japanese scholars and officials who played important roles in modern Japanese history were once members, including many government officials and university presidents during the Taisho and early Showa periods. Since the end of World War II, The Society has enjoyed active support from members of The Imperial Family. For example, during this 130th Anniversary Year, The Society was honoured to have TIH The Crown Prince and Princess and TIH Prince and Princess Takamado attend a special lecture delivered by Dr. Donald Keene, who addressed The Society on a topic about Emperor Meiji. At its 120th Anniversary in 1992 the Society was addressed by HIH The Crown Prince, who spoke about his research on Japanese history. In 1997 The Asiatic Society welcomed as its Honorary Patrons Their Imperial Highnesses Prince and Princess Takamado, who have long been supporters of The Society and are often present at its gatherings (please see our Patrons page for further information).

Among the Western names affiliated with The Society either as officers or as guest lecturers, one will find a virtual Who's Who of Japan Studies from its earliest days to the present: Basil Hall Chamberlain and Ernest M. Satow, two pioneering Western scholars of Japanese history; J.C. Hepburn, creator of the romanization system for Japanese still used today; and G.B. Sansom and Lafcadio Hearn, both acute observers of Meiji Japan.  The Presbyterian missionary August Reischauer spent twenty-six years as a member of the Asiatic Society; his son Edwin became American Ambassador to Japan in the early 1960s and was elected to the Council of the Society (the Reischauer Institute at Harvard is named after Edwin). These days audiences are likely to include the respected observer of Japanese popular culture Donald Richie, the Editor of Monumenta Nipponica (and former President of The Society) Michael Cooper, and, when he is visiting Tokyo, the doyen of American Japan scholars Donald Keene. 

Perhaps because of its distinguished history and its well-placed connections, some people see The Asiatic Society of Japan as an exclusive club. The opposite is true. The Society is a place where all persons with an intellectual curiosity about Japan and its Asian neighbors are welcome to join and become active, especially individuals who will be in Tokyo and thus able to attend the monthly meetings. Moreover, the Society eagerly welcomes younger scholars who will be contributing to the field of Japanese Studies into the future. Members receive a monthly Bulletin that reports on previous and upcoming lectures and gives news of the Society. Members also receive a copy of the annual Transactions. Scholars who will be in Tokyo and would like to address the Society are invited to contact the Society in Tokyo with their proposal (several months in advance, please), and scholars wishing to order the Transactions or be published there are invited to contact the Editor in Tokyo.

(The Society extends sincere thanks to Dr. Ronald Suleski for allowing us to use edited excerpts of his article from Tsushin, Vol. 4, No. 1, Spring 1998 for this webpage)

ロナルド・スレスキー      ハーバード大学・フェアバンクセンター
東京での順調で活発な活動ム日本アジア協会はあらゆる分野のアジア研究者の参加を歓迎しています。

日本アジア協会は明治維新からわずか5年後の1872年に横浜で創設されました。日本人が自国の外に目を向けるのに懸命になっていたちょうどその時期、日本に居住していた主にイギリス人とアメリカ人の外交官、実業家、宣教師からなるグループが、日本についての知見を深めるための定期的な会合を持つことで意見が一致しました。当時、英語で書かれた日本についての学術的な文書は非常に乏しく、会合で語られることすべてがメンバーにとって新鮮かつ驚きの連続でした。意識していなかったとはいえ、彼らは新たな学問分野、日本研究の誕生への足がかりを築いていたのです。会員は講義からなる月例会と「日本アジア協会会報」の年一回の発行を活動の二本柱として取り組みました。

125年経過した現在、やはりこの二つが東京の日本アジア協会の会員にとっての中心的な活動であり続けています。講義は通常第二または第三月曜日に行われ、あらかじめジャパンタイムズやその他の英字新聞紙上で告知されます。今や第四シリーズにいたり、幾多の号数を重ねた「日本アジア協会会報」は文体や様式が刷新され、そのレベルの高さも従来と変わるところがありません。

協会は発足当初から英語での講義と出版をその活動として挙げてきました。日本人も早い時期から会員として迎えられ、現在も役員ならびに会員として活動に一役買っています。歴史上、協会の会員で最も有名な日本人といえば明治政府で文部大臣を務めた森有礼でしょう。森氏は1876年に初めて協会に参加し、暗殺された1889年の時点でも会員でした。歴史的に重要な役割を果たした数多くの高名な日本人の学者や役人が過去に会員として名を連ね、大正、昭和初期の政府関係者や大学の学長もかなりの数にのぼっています。

戦後、協会は皇族からの熱心な支援を受けています。例えば、1992年の設立120周年記念の際には、皇太子にご自身の日本史の研究についてお話いただきました。1997年には協会の長年に渡る支援者であり、会の集まりにもしばしば参加されてきた高円宮殿下ご夫妻を名誉後授者としてお迎えしました。

役員ならびに招待講演者として協会に関わった欧米人には、初期から現在にいたるまで、知る人ぞ知る日本研究の名士の名前が連なっています。日本史についての欧米人研究者として草分け的存在のベーセル・H・チェンバレンとアーネスト・M・サトウ、現在も使われている日本語のローマ字表記法を生み出したJ・C・ヘボン、明治日本を鋭く観察した G・B・サンソム とラフカディオ・ハーン。長老教会の宣教師だったオーグスト・ライシャワーは26年間にわたり会員でしたし、彼の息子、エドウィンは1960年代初期に日本駐在アメリカ大使となり、会の評議委員に選ばれています。(ハーバード大学のライシャワー研究所は、エドウィンにちなみ名づけられました。)最近の参加者としては、日本大衆文化を見守るドナルド・リチー、協会の代表を務めたことがあり「モニュメンタ・ニッポニカ」の編集長であるマイケル・クーパー、そして東京滞在時に出席するアメリカ人日本研究者の長老、ドナルド・キーンがあげられます。   

きわだった歴史と特別な親交のため、日本アジア協会を若手の研究者を歓迎しない閉鎖的なクラブと見るむきもあるようですが、事実はまったく逆です。日本アジア協会は日本ならびにアジア近隣諸国に学問的関心のあるあらゆる人、特に東京近辺に居住し月例会に活発に参加できる人の入会を歓迎しています。また、将来日本研究の分野に貢献するであろう若手研究者の参加を強く希望しています。

会のメンバーには前回と次回の講演についての報告ならびに会のニュースが掲載された月刊の会報のほか、年毎の会報も送られます。今後東京に滞在予定があり協会での発表を希望する方は、あらかじめ(できれば数カ月前に)プロポーザルを用意して東京の協会に連絡してください。会報の入手または会報への論文の掲載をご希望の方は東京の編集長にご連絡ください。現在の代表者、編集長は信望があつく、また学者としてアジアについての論文で広く知られるギリシャの駐日大使ジョージ・シオリス氏です。

(ロナルド・スレスキー博士は日本アジア協会に1981年に入会し、1987年から94年まで、会の代表を務めました。)